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Le président Barack Obama et le président cubain Raúl Castro ont symboliquement mis fin à plus de cinq décennies d'hostilités entre les deux nations, au cours d’une réunion d'une heure samedi, en marge du  Sommet des pays de toutes les Amériques, au Panama. C’était la première discussion de fond entre les présidents américain et cubain depuis 1956.  « C’est évidemment une réunion historique », a déclaré Barack Obama, notant qu'une politique d'isolement de Cuba avec un embargo américain, n’avait pas fonctionné et qu’«il était temps pour nous d'essayer quelque chose de nouveau. »

« Il était important pour nous de nous engager plus directement avec le gouvernement cubain et le peuple cubain », a déclaré le président des Etats Unis. «Nous sommes maintenant en mesure de nous déplacer sur le chemin de l'avenir. »

Barack Obama a déclaré que la majorité des Américains et des Cubains ont répondu positivement à la décision de son administration de reprendre des relations diplomatiques entre les deux pays.

Pour le président américain, il continuera d'y avoir des différences profondes et significatives entre les deux pays, mais les Etats-Unis vont continuer à parler de la démocratie et des droits humains. Obama a également noté que Cuba a exprimé des préoccupations au sujet de la politique américaine, et que les deux pays peuvent être en désaccord dans un esprit de respect. « Avec le temps, il est possible pour nous de tourner la page et de développer une nouvelle relation. »

Raúl Castro, prenant la parole après Barack Obama, a décrit un processus qui pourrait prendre du temps. « Nous sommes prêts à discuter de tout, mais nous devons être patients, très patients, » a t-il dit. Pour le président américain, il continuera d'y avoir des différences profondes et significatives entre les deux pays, mais les Etats-Unis vont continuer à parler de la démocratie et des droits humains. Obama a également noté que Cuba a exprimé des préoccupations au sujet de la politique américaine, et que les deux pays peuvent être en désaccord dans un esprit de respect. « Avec le temps, il est possible pour nous de tourner la page et de développer une nouvelle relation. » Nous pourrions être en désaccord sur quelque chose aujourd'hui sur lequel nous pourrions nous entendre demain. » 

Le président cubain a précisé que son gouvernement est disposé à discuter de sujets délicats comme les droits humains, mais a également souligné que Cuba ne céderait pas à la pression. « Nous pourrions être convaincus de certaines choses, et pour d'autres, nous ne le serons pas », a déclaré M. Castro. « Mais quand je dis que je suis d'accord avec tout ce que le président vient de dire,  j’inclus que nous avons accepté d'être en désaccord. »

Les deux dirigeants ont discuté assis dans des chaises en bois poli, légèrement inclinés l’un vers l'autre. Raúl Castro avait un ordinateur portable en cuir brun clair placé sur une table entre eux, tandis que Barack Obama avait un petit morceau de papier. Les deux hommes l'un, 83 ans, ancien révolutionnaire, l'autre, une seule fois activiste  à Chicago, n’était pas né quand les frères Castro ont pris le pouvoir à Cuba.

S’exprimant lors d'une conférence de presse après la réunion, Barack Obama a déclaré que Cuba n’était pas une menace pour les Etats-Unis,  et que même si les deux pays continuaient d'être en désaccord sur des questions, « nous avons un point de vue, et nous n’allons pas hésiter à l’exprimer. »

Le Président cubain Raúl Castro, parlant samedi sur les relations cubano-américaines a déclaré que l'effort pour normaliser les relations a progressé plus lentement que prévu de chaque côté. « Nous avions espéré, par exemple, que les ambassades à Washington et à La Havane s’ouvriraient avant le sommet de Panama.

Barack Obama, a confirmé que « l'une de nos tâches immédiates  concerne l’ouverture des ambassades, afin que nos diplomates soient capables d'interagir sur une base plus régulière.»

Pourtant, la méfiance construite sur plus de 50 années d'éloignement reste un obstacle important à surmonter pour les deux gouvernements. Washington et La Havane ont des différences majeures sur des questions telles que les droits de l'homme et les libertés politiques, mais aussi les positions politiques de l'administration Obama envers le plus proche allié de Cuba, le Venezuela, qui est accusé de violation des droits et de museler la presse.

Les États-Unis s’opposent aux restrictions du gouvernement  de Cuba bien que les responsables américains affirment qu'ils ne cherchent pas un changement de régime. « Nous ne cherchons pas à renverser le régime » nous voulons obtenir la liberté pour le peuple cubain. »

Raúl Castro, quant à lui, veut que les États-Unis lèvent totalement l'embargo de longue date sur Cuba et qu’ils ferment la base militaire américaine de Guantanamo Bay, sur la côte sud de Cuba.

Une levée complète de l'embargo exigerait un vote du Congrès, où les législateurs anti-Castro ont juré de bloquer les efforts d’ Obama pour normaliser les relations Etats-Unis-Cuba. B Obama a demandé au Congrès de lever l'embargo, ce qu'il espère obtenir avant la fin de son mandat, dans 19 mois.

Le Congrès n'a pas bougé sur la question. La Maison Blanche espère que sera au moins levée dans les prochains mois, l'interdiction faite aux faites aux Américains de voyager à Cuba. La brouille entre les Etats-Unis et Cuba a été l'un des derniers édifices du monde de la guerre froide. Avant samedi, la réunion de plus haut niveau entre les États-Unis et Cuba s’était tenue en 1959 quand le vice-président Richard Nixon a rencontré Fidel Castro à Washington à peine trois mois après que le leader révolutionnaire ait pris le pouvoir.

En 1956, le président Dwight Eisenhower avait rencontré le dictateur Fulgencio Batista à Cuba, qui avait des liens étroits avec Washington et a été renversé par la révolution dirigée par Fidel et son frère cadet, Raúl. Cette réunion, avait d'ailleurs, eu lieu au Panama.

Avant leur réunion samedi, MM. Obama et Castro avaient parlé au téléphone deux fois en Décembre, au moment de leur annonce du réchauffement de la politique entre les deux pays, et le mercredi juste avant le Sommet de Amériques

Au fil du temps, si le rétablissement des relations diplomatiques progresse, une réunion comme celle qui a eu lieu samedi entre MM. Obama et Castro, pourrait être de routine.

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